La Basilique de S. Caterina d’Alessandria

La Basilique de S. Caterina d’Alessandria

L’histoire

La basilique de S. Caterina, l'un des monuments les plus remarquables de l'art roman des Pouilles, a été construite entre 1383 et 1391, par la volonté de Raimondello Orsini del Balzo.

Dans l'un de ses nombreux voyages, il s'est rendu au sommet du mont Sinaï pour rendre hommage au corps de sainte Catherine : selon la légende, en partant, il a embrassé la main de la sainte, en lui déchirant le doigt avec les dents. De retour à Galatina, il emporta avec lui le doigt de la Sainte comme relique et songea à élever un temple de rite latin en son honneur dans cette ville.

Il devait être à la fois élégant et somptueux et devenir assez illustre pour éclipser tous les autres édifices sacrés de rite grec qui y existaient. De retour en Italie, il ramena la relique qui, sertie dans un reliquaire en argent, est toujours conservée dans le trésor de l'église. Le bâtiment, après la mort de Raimondello en 1405, sera achevé par son épouse, la princesse Maria d'Enghien, puis par son fils, Giovanni Antonio.

La façade

La façade se présente avec trois cuspides, soulignées par des arcs aveugles à trois lobes. Le portail principal a le prothyrum soutenu par deux colonnes reposant sur des lions stylophores, alors que sur l'architrave il présente un bas-relief représentant le Christ parmi les apôtres. De plus, c’est intéressant d’admirer la décoration des trois bandes concentriques du portail et de la rosace, finement sculptées dans un motif radial.

L’intérieur

L’intérieur de la basilique est divisé en cinq nefs avec des murs dans lesquels s'ouvrent des arcs légèrement pointus, avec des bas-côtés latéraux voûtés en berceau. La nef centrale est divisée en trois travées couvertes de voûtes croisées nervurées et se sépare des bas-côtés par des marchettes. Les chapiteaux, à thème floral et à figures humaines et animales, sont d'une rare beauté, même si ce qui attire le plus l'attention est la décoration picturale. L'ensemble du cycle des fresques se développe de gauche à droite, dans un sens rotatoire et il est certainement plus intéressant dans la nef centrale.

Les scènes de l'Apocalypse sont ornées de fresques le long des murs de la première baie et sur la contre-façade, qui constituent le plus grand cycle de toute l'église. Ils introduisent le récit dans les voiles de la première baie, évoquant les thèmes les plus importants et les principales allégories du livre de Saint-Jean.

Dans la deuxième baie, les Histoires de la Genèse sont décorées de fresques, et sur les deux murs latéraux ainsi que dans la voûte on trouve la représentation des Sept Sacrements.

Dans le troisième baie, les Hiérarchies Angéliques sont représentées dans la voûte, alors que les Histoires de la vie du Christ sont représentées sur les murs. Sur les murs du presbytère, un cycle de dix-sept fresques est dédié à sainte Catherine d'Alexandrie et à sa vie, alors que les évangélistes et les docteurs de l'église sont décorés de fresques dans la voûte.

Dans le chœur, qui n'a aucun type de décoration à l'exception d'une série de nobles armoiries, on trouve le cénotaphe de Giovanni Antonio Orsini del Balzo, alors que celui de Raimondello est situé sur le côté gauche de l'autel principal, dans le presbytère.

Le cycle pictural de la nef centrale et les histoires de la Vierge dans la nef droite ont été commandés par Maria d'Enghien et peuvent donc être datés entre 1416 et 1443, l'année de la mort de la princesse.

Le cloître quadrangulaire est adjacent à l'église, fut entièrement reconstruit entre les XVIe et XVIIe siècles, également entièrement décoré de fresques.

La préciosité de la décoration picturale, alliée à la solennité de l'espace, font de l'église de S. Caterina, déjà classée « monument national de 1ère catégorie » en 1870 puis élevée à la basilique pontificale mineure en 1992, un bâtiment important dans le panorama artistique de l’Italie du Sud. L'église de Santa Caterina d'Alessandria est toujours le monument religieux le plus splendide de la province de Lecce. Ceux qui entrent sont touchés par les grandes lignes de ce temple majestueux et sévère, avec le grand luxe de décorations et l'arme du Balzo Orsini, répliquée cent fois.